« Million Dollar Quartet » a l'air si riche parce que ses stars sont d'abord des chanteurs

Les chats rockabilly représentant Elvis Presley, Johnny Cash, Jerry Lee Lewis et Carl Perkins dans la comédie musicale Quatuor à un million de dollars ne viens pas de Broadway. Ce ne sont même pas des acteurs ; ce sont des musiciens. Et quand ils monteront sur scène mardi au Kennedy Center's Eisenhower Theatre pour un stand de trois semaines, ils arriveront hors du champ gauche.



Prenez Cody Slaughter, 21 ans, un imitateur d'Elvis depuis l'âge de 12 ans et profitant maintenant de son premier concert professionnel au-delà de Branson, Mo.



Mes débuts, Slaughter traîne endormi par téléphone depuis un arrêt en Caroline du Nord. (Il est midi, mais bon sang, Slaughter est sur la route depuis un an.)

Ou prenez le pianiste/chanteur Martin Kaye, jouant l'homme sauvage de Louisiane Jerry Lee Lewis, loin de sa ville natale de Manchester, en Angleterre.



Nous faisons beaucoup de séances de casting, explique le directeur musical Chuck Mead, le chanteur de hillbilly autoproclamé travaillant sur son premier spectacle à Broadway. (Eric Schaeffer, directeur du Signature Theatre d'Arlington, est le directeur de la comédie musicale.) Nous voulions un rockabilly authentique, au lieu de quelqu'un dans l'idée du rockabilly du théâtre musical.

La tournée nationale du « Million Dollar Quartet ». (Jérémy Daniel)

Pour Mead, cela signifiait mettre sur pied un véritable groupe pour gérer des normes telles que Blue Suede Shoes, Great Balls of Fire, Hound Dog et I Walk the Line. Il l'a fait à plusieurs reprises alors que la comédie musicale pour jukebox évoluait d'un atelier de Seattle en 2006 à des passages à Broadway, Londres, Chicago (où elle est toujours jouée) et Las Vegas (à venir). Les répétitions de la première semaine portent sur les chansons alors que les interprètes, chacun jouant de son propre instrument, se familiarisent les uns avec les autres.

Toute la musique est sur scène ; il n'y a rien de préenregistré, dit Mead par téléphone alors qu'il rentre chez lui dans le Tennessee. Mead et son Garçons Grassy Knoll vient de terminer une tournée western avec Loretta Lynn.



Million Dollar Quarte n'est guère une copie conforme du légendaire 4 décembre 1956, Studio Soleil session au cours de laquelle les quatre légendes en devenir s'amusent avec des airs de gospel, de country et de rock des débuts. Mais Mead essaie de garder beaucoup de détails et d'équipements fidèles, en utilisant, par exemple, des guitares à gros corps Gibson J200 pour Elvis et Cash et une Les Paul Goldtop '56 pour Perkins.

Mead et Schaeffer ont également battu les buissons pour les gars qui peuvent réellement jouer. Alors rencontrez le groupe :

Johnny Cash

Il est juste de dire que nous avons tous tendance à être des musiciens d'abord, explique David Elkins, qui a été Johnny Cash dans l'émission en tournée nationale pendant à peine trois semaines.

Elkins à la voix grave, qui refuse de donner son âge, a les notes basses de Cash, mais il n'avait aucune idée d'essayer de jouer à plein temps jusqu'à ce qu'il voit Million Dollar Quartet à Broadway l'année dernière. Quand il est allé à une audition ouverte à Los Angeles, je n'avais même pas de photo dans la tête ni de CV.

Pourtant, une grande partie de l'expérience personnelle d'Elkins l'a guidé vers l'Homme en noir. Il a chanté dans l'église de sa mère à Ozark, dans le Missouri, et fredonnait tout le temps des airs de Cash quand il était enfant. Sa grand-mère, comme Cash et sa famille, cueillait le coton.

J'ai des gens qui ont grandi comme Johnny, dit Elkins à l'air humble.

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Plus tôt cette année, Elkins a décroché un rôle dans l'hommage à Cash Ring of Fire dans un théâtre californien; maintenant, il parle de la façon dont le casting de Million Dollar s'en tient généralement aux motifs de strumming et aux battements de batterie de 1956. La syncope est un non-non : I-Walk-the-Line, Elkins illustre dans des rythmes parfaitement espacés.

Les fans inconditionnels de Cash le recherchent après le spectacle, et Elkins, qui détient une maîtrise de Séminaire théologique plus complet , partage un moment pour expliquer en partie pourquoi il considère son nouveau travail comme un cadeau. Il y a quelques semaines, un ancien aspirant de marine a décrit avoir écouté Folsom Prison Blues alors qu'il était déployé en mer, et il a dit à Elkins que pendant le spectacle, il avait fermé les yeux et pensé à ses amis. . . . Quand les gens vous remercient pour cela, c'est vraiment du fond du cœur.

Jerry Lee Lewis

Vous ne pouvez pas simuler cette musique, en jouant comme nous le faisons, dit Kaye, dont Site Internet présente une vidéo de lui debout devant un piano et en train de taper Saturday Night’s Alright for Fighting d’Elton John. Ce n'est pas ça le rock and roll.

Le jeune marié Kaye est sans abri, à l'exception des hôtels de la route. Cela s'est passé de cette façon:

Après son enfance à Manchester, il s'est aventuré à Londres pour enregistrer un CD, mais il a renoncé à son adresse permanente lorsqu'il a pris un concert sur des bateaux de croisière. Il s'est marié en septembre; maintenant, sa femme américaine l'accompagne sur la route.

Ce sera bien quand nous finirons par nous installer, dit Kaye, 28 ans, qui fait partie de la série depuis un peu plus d'un an.

Un Anglais peut-il gérer le twang sudiste de Jerry Lee ? Les deux régions élargissent les voyelles, dit Kaye, et pour le démontrer, il met un traineau frit comme ça. De manière convaincante, il sort lahhk thay-at.

Sa plus grande préparation a peut-être été d'écouter son père jouer du piano boogie-woogie, bien que Kaye pense que son propre style s'aligne naturellement avec Les tueurs .

Étant un type sauvage quand je joue de toute façon, je pense que je m'identifie beaucoup à lui, explique Kaye. En fait, son défi est de se contenir : je suis déjà beaucoup trop haut, comme je suis dans la vie.

Les nouveaux membres de la distribution reçoivent la partition un mois avant les répétitions, mais Kaye apprécie que Mead leur demande parfois d'oublier la partition et de jouer avec les tripes.

Nous sommes un groupe de rock and roll en tournée, dit Kaye. Quoi de mieux que ça ?

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Carl Perkins

Depuis 2006, Robert Britton Lyons joue Carl Perkins, le chanteur-guitariste de Blue Suede Shoes qui devait enregistrer en studio ce jour-là à Memphis. (Lewis était un homme de session précoce embauché pour le concert; Cash et Presley se sont en quelque sorte arrêtés.) Lyons, 36 ans, a été témoin de tous les moments forts de Million Dollar, y compris la nuit où Lewis lui-même a joué avec le casting pour trois morceaux à la fin du spectacle , avec Bill et Chelsea Clinton dans le public.

L'électricité dans le théâtre était sauvage, se souvient Lyons. Nous avons traîné dans la loge avec Jerry Lee. Bill Clinton est entré et nous a raconté des histoires pendant 45 minutes. J'ai pensé, d'accord, c'est ma vie maintenant.

Lyons est le réducteur de la société, parlant avec désinvolture des cordes en boyau de la basse rockabilly slap et de quelque chose appelé micros P90. (C'est un truc de guitare.) Les amplis de chaque production sont des amplis que j'ai trouvés en ligne, dit-il avec fierté.

Comme tous les interprètes actuels du Quatuor, à l'exception peut-être de Slaughter, Lyons est d'abord un musicien, mais après six ans avec le spectacle, il estime que l'équilibre se déplace vers 50-50. Il parle même comme un acteur en décrivant l'arc cool de jouer Perkins.

Je ne veux pas dire que c'est Jekyll et Hyde, dit Lyons, mais c'est beaucoup de va-et-vient, entre la colère, l'humour et le cœur.

Alors qu'est-ce qui nous attend après Million Dollar : musique ou jeu d'acteur ?

Cela pourrait aller dans les deux sens, dit Lyons. Je garde juste mes voiles pendant que ce vent souffle.

Elvis

Mead rit en disant du jeune Slaughter, Cody vient de manger avec Elvis Presley. Il le sait si bien. Quand il est sur scène, il est vraiment Elvis.

S'exprimant vers l'heure du déjeuner après une représentation en semaine, Slaughter semble avoir un début d'après-midi à la Elvis.

Désolé de continuer à bâiller, dit-il après une demi-douzaine de rafales.

Slaughter est un champion imitateur d'Elvis : l'année dernière, il a remporté le premier prix de l'Ultimate Elvis Tribute Artist, un concours international organisé par Elvis Presley Enterprises, dont la finale se déroulera à Memphis. Il dit qu'il s'est classé cinquième à l'âge de 13 ans.

J'ai rencontré Elvis tôt, dit Slaughter. Je ne me souviens pas d'un jour où je ne savais pas qui il était.

Il a participé à plusieurs des spectacles de Branson, a travaillé pour les compétitions d'Elvis, a fait des routines d'avant-spectacle pour d'autres actes. C'était faisable pour Slaughter en tant qu'adolescent car Branson n'est qu'à 30 minutes de la petite ville natale de Slaughter, Harrison, Ark.

J'ai vraiment travaillé dur pour faire connaître mon nom, dit Slaughter.

Pour l'audition à Million Dollar, Slaughter n'avait pas peur, même s'il n'avait jamais fait grand-chose qui impliquait, comme il le dit, des lignes et des blocages.

Je suis entré là-bas paré, je leur ai serré la main, très vrai, pas faux, dit-il. J'ai chanté « Peace in the Valley », lis mes lignes. Ils m'ont rappelé deux jours plus tard.

L'abattage fait une pause : le temps d'un autre
bâillement de la taille d'un lion.

Selon lui, la partie la plus difficile de la vie sur la route est l'isolement. Si vous commencez à tomber malade, vous êtes vraiment loin de chez vous, dit Slaughter. Ou si vous vous sentez un peu seul, ce sont les choses pour moi.

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Il pense à jouer comme lui-même bientôt, ou au moins comme quelqu'un d'autre qu'Elvis. Pour l'instant, cependant, il aime se connecter avec le public via The King.

Je ferai de mon mieux pour vous faire sourire, dit Slaughter. J'espère que ça vous plait.

Quatuor à un million de dollars

Livre de Colin Escott et Floyd Mutrux. Vernissage mardi au Théâtre Eisenhower du Kennedy Center et jusqu'au 6 janvier. 202-467-4600.

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